Zerbrochenes Eis in der Arktis.
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ArktisExperten befürchten seit langem, dass durch das Abschmelzen des Meereises in den nördlichen Ozeanen die Übertragung von zuvor geografisch begrenzten Krankheiten zwischen Nordatlantik und Nordpazifik ermöglichen könnte. Jetzt glauben Wissenschaftler herausgefunden zu haben, wie ein Ausbruch der Staupe von Seehundpopulationen des Nordens auf Seehunde und Seeotter in Alaska übertragen wurde, berichtet die britische Zeitung The Guardian.

"Es besteht seit langem die Sorge, dass durch das Schmelzen des arktischen Meereises Krankheiten zwischen Atlantik und Pazifik übertragen werden könnten", so Tracey Goldstein, Expertin für Meerestierkrankheiten an der University of California in Davis und einer der Hauptautoren eines Berichts. "Jetzt ist es passiert.“

Bedrohung für die Seehundpopulation im Nordatlantik

Das Phocine-Staupe-Virus (PDV) war lange Zeit eine Bedrohung für die Seehundpopulation im Nordatlantik, zusammen mit mehreren Influenza-Stämmen, die zuvor im Pazifik nicht identifiziert worden waren. Es wurde erstmals 1988 nach einer massiven Seehundepidemie in Nordwesteuropa und einem zweiten Ereignis von ähnlichem Ausmaß im Jahr 2002 erkannt. Der Ausbruch von 1988 tötete Tausende von britischen Seehunden.

Das Virus greift das Immunsystem an und führt dazu, dass die Tiere  anfällig für Lungenentzündungen werden. In den schwersten Fällen sterben die Robben zehn Tage nach der Infektion. Die beiden Ausbrüche, die auf der dänischen Insel Anholt im Kattegat begannen, töteten 1988 etwa 23.000 und 2002 30.000 Seehunde. Es wird angenommen, dass sich das Virus durch Kontakt zwischen infizierten Personen ausbreitet und Tiere in den Gewässern von Anholt getötet hat.

Andere Krankheiten könnten sich ausbreiten

Die neue Studie, die in der Fachzeitschrift Nature Communications veröffentlicht wurde, stützte ihre Schlussfolgerungen auf Proben, die zwischen 2001 und 2016 von Robben, Seelöwen und Seeottern in Alaska entnommen wurden. Diese ergab, dass sich PDV in den Gewässern Alaskas festgesetzt hatte.

"Zuerst wurde die Sorge laut, dass PDV Alaskas Seeotter infizieren könnte. Deshalb entschieden wir uns, zu prüfen, ob es über überlappende Populationen von Robben und Seelöwen übertragen wurde", sagte Goldstein. "Als wir mit dem Testen der verschiedenen Arten begannen, war die Sequenz des Virus' immer derselbe Stamm, wobei die Zahl der Neuerkrankungen ihren Höhepunkt erreichte, als das Meer geöffnet war."

Grund für die Untersuchung ist die Befürchtung, dass das Virus den Pazifik über eine sich erwärmende Arktis erreichen und die großen Populationen der pazifischen Seehunde und Seeelefanten im Norden oder die vom Aussterben bedrohten Mönchsrobben auf Hawaii infizieren könnte.

Auch andere Krankheitsereger können sich ausbreiten

Der Bericht warnt davor, dass sich andere Krankheiten ausbreiten könnten, wenn das Meereis zurückgeht. Die durch den Klimawandel bedingte Verringerung der Meereisausdehnung im Nordpolarmeer wird voraussichtlich zunehmen. Seit 2008 finden man jeden August beziehungsweise September Freilandrouten entlang der nordrussischen Küste.

„Die gesundheitlichen Auswirkungen dieser neuen Normalität in der Arktis sind nicht bekannt. Die Verbindung von Freilandrouten durch das arktische Meereis mit einer erhöhten Exposition oder Infektion mit PDV deutet jedoch darauf hin, dass PDV und andere Krankheitserreger die nordatlantischen und nordpazifischen Meeressäugerpopulationen durchqueren können“, hieß es. Und dass das Phänomen häufiger auftreten wird.