BerlinHusten, Schnupfen, Heiserkeit - eine Erkältung kann lästig sein. Um schnell wieder gesund werden, startet der menschliche Körper mit seinem Immunsystem eine Abwehr und kämpft gegen die Krankheitserreger an. Auch Pflanzen haben ein Immunsystem und können schädliche Bakterien und andere Krankheitserreger erkennen und bekämpfen.

„Dazu haben die Pflanzen eine Art Radarsystem. Das heißt, im Inneren jeder Zelle und auf deren Oberfläche sitzen Sensoren“, erklärt Paul Schulze-Lefert, Direktor und Wissenschaftliches Mitglied am Max-Planck-Institut für Pflanzenzüchtungsforschung. Er untersucht, wie genau sich Pflanzen gegen Krankheiten zur Wehr setzen.

Wenn die Sensoren der Pflanze Alarm schlagen, stoppt sie die Versorgung der betroffenen Zellen. Diese bekommen dann keine Nährstoffe mehr und sterben ab. Damit sterben auch die Krankheitserreger. „Die Pflanze opfert also einen kleinen Teil von sich selbst, um wieder gesund zu werden“, sagt Paul Schulze-Lefert.

Wildpflanzen verfügen über vielfältiges Immunsystem

Forscher haben entdeckt, dass Wildpflanzen sehr vielfältige Sensoren für ihr Radarsystem besitzen. Sie können viele verschiedene Krankheitserreger erkennen und bekämpfen. Dieses Wissen wollen Wissenschaftler auf Nutzpflanzen übertragen. 

Unsere heutigen Nutzpflanzen wurden über viele Jahre hinweg gezüchtet, damit sie einen höheren Ernteertrag erzielen. Das Problem: Die Züchtung schwächte ihr Immunsystem. Forscher versuchen daher, Nutzpflanzen durch Gene von Wildpflanzen zu stärken.

Pflanzen können noch etwa anderes: gute Bakterien von schlechten unterscheiden. Sie erkennen also, was ein Krankheitserreger ist und was nicht. „Wie die Pflanzen das schaffen, stellt uns gerade noch vor ein echtes Rätsel“, erzählt der Forscher. 

So siedeln sich zum Beispiel bestimmte Bakterien an den Wurzeln der Pflanze an und halten schädliche Bodenpilze fern. Auf diese Weise wird die Pflanze indirekt durch die Bakterien geschützt. Die Forscher wollen nun herausfinden, wie diese Verbindung zwischen Pflanze und nützlichen Bakterien funktioniert.