Berlin/MünchenSie sind als Meister der Tarnung bekannt. Langsam bewegen sich Chamäleons durch den Regenwald, wechseln unermüdlich ihre Farbe und passen sich dabei geschickt ihrer Umgebung an. Offenbar so geschickt, dass eine Chamäleon-Art mehr als 100 Jahre lang verborgen bleiben konnte: Kein Forscher fand in all der Zeit einen Vertreter des Voeltzkow-Chamäleons. Doch nun haben Wissenschaftler der Zoologischen Staatssammlung München (ZSM) das Tier wiederentdeckt – während einer Expedition im Nordwesten Madagaskars.

Das Voeltzkow-Chamäleon hat es nicht sehr leicht. Von ihm kann nicht gerade behauptet werden, dass es ein ruhiges Leben hat. Die Wissenschaftler vermuten, dass es wie eine ähnliche Art nur wenige Monate während der Regenzeit lebt. Nach dem Schlupf aus dem Ei wachsen die Tiere im Rekordtempo heran, paaren sich, kämpfen mit Artgenossen und legen ihre Eier ab, bevor sie erschöpft am Ende der Regenzeit sterben.

„Diese Tiere sind quasi die Eintagsfliegen unter den Wirbeltieren“, wird Frank Glaw, Kurator für Reptilien und Amphibien an der ZSM, in einer Pressemitteilung zitiert. „Daher muss man zur richtigen Zeit am richtigen Ort sein, um diese Chamäleons nachweisen zu können. Und das ist während der Regenzeit gar nicht so einfach, da viele Straßen dann nicht befahrbar sind. Dies ist vermutlich auch ein Grund dafür, warum das farbenfrohe Reptil so lange übersehen wurde.“

Ein weibliches Voeltzkow-Chamäleon.
Foto: Kathrin Glaw, SNSB

Bei ihrer Expedition fanden die Forscher erstmals Weibchen, die insbesondere bei Trächtigkeit, Begegnungen mit Männchen und anderem „Stress“ eine äußerst prächtige Färbung auflegen. Die Studie zu den Funden erschien am Freitag in der Fachzeitschrift „Salamandra“.

Verschollene Arten gibt es überall auf der Welt. Um mehr über ihren Gefährdungszustand herauszufinden und sie vor dem Aussterben zu bewahren, hat die Naturschutzorganisation Global Wildlife Conservation im Jahr 2017 eine weltweite Initiative gestartet mit dem Ziel, die 25 am meisten gesuchten Arten aufzuspüren. Mit dem Voeltzkow-Chamäleon wurde nun die sechste Art im Zuge dieses Programms wiederentdeckt.