Ein früher Saurier als Haustier? Dieses Exemplar passt getrost auf eine Handfläche. Wie lange es dort bleiben würde, ist eine andere Frage.
Illustration: dpa/Frank Ippolito, American Museum of Natural History

North CarolinaEr sieht aus, als wäre er dem Film „Jurassic Park“ entsprungen und passte doch auf eine Handfläche. Kongonaphon kely ist ein früher Verwandter der Dinosaurier und Flugsaurier. Und er war überraschend klein. Er brachte es gerade einmal auf eine Höhe von etwa zehn Zentimetern, wie US-Paläontologen im Fachjournal PNAS schreiben. Das Fossil könnte dazu beitragen, die frühe Evolution von Dinosauriern und Flugsauriern besser zu verstehen, erklären die Forscher um den Paläontologen Christian Kammerer vom North Carolina Museum of Natural Sciences in Raleigh in North Carolina, USA.

Entdeckt wurden die Überreste von Kongonaphon kely bereits 1998 auf der Insel Madagaskar im Osten Afrikas. Der Name bedeutet „kleiner Käfermörder“, wobei „kongona“ (Käfer) und „kely“ (klein) aus der auf Madagaskar gesprochenen Sprache Malagassi stammen. Der Grund für die Namensgebung ist, dass Kongonaphon kely sich von hartschaligen Insekten ernährte, wie die Forscher von Spuren auf den erhalten gebliebenen Zähnen ableiteten. Die gefundenen Beinknochen sind nicht nur klein, sondern auch recht schmal, was den Wissenschaftlern zufolge auf ein geringes Körpergewicht hinweist.

Es gebe überzeugende Beweise dafür, dass die Körpergröße zu Beginn der Entwicklung der Dinosaurier-Flugsaurier-Linie stark abnahm, erklärt der Paläontologe Christian Kammerer in einer Mitteilung des American Museum of Natural History in New York. In der Familie der Lagerpetidae, in die die Forscher die neue Spezies einordnen, ist Kongonaphon kely zwar der kleinste Vertreter. Aber mit dem in Schottland gefundenen Scleromochlus taylori gibt es einen sogenannten Archosaurier, der noch kleiner ist.

Für den Fundort in Madagaskar gibt es keine zuverlässige zeitliche Datierung. Die Forscher nehmen jedoch an, dass die Verkleinerung mit dem Massenaussterben an der Grenze der Erdzeitalter Perm und Trias vor rund 250 Millionen Jahren zu tun haben könnte. Der sogenannte Liliput-Effekt ist bekannt für Arten, die ein Massenaussterben überlebt haben, zu den Gründen dafür gibt es verschiedene Hypothesen.

Für Kammerer und Kollegen könnten die kleinen Spezies wie Kongonaphon kely mit der Entstehung des muskelbetriebenen Flugs in Zusammenhang stehen: „Da die Miniaturisierung ein notwendiger Vorläufer für die Entwicklung des Fluges bei Wirbeltieren zu sein scheint, hängt der Ursprung der Flugsaurier, der ersten Wirbeltiere, die zum muskelbetriebenen Flug fähig waren, wahrscheinlich mit ihrer Abstammung von den frühen Ornithodiranen mit kleinem Körper zusammen“, schreiben die Forscher. Zu den Ornithodiranen gehören unter anderem Dinosaurier und Flugsaurier.

Auch die Entstehung von Federn aus anfangs langen dünnen Filamenten führen die Wissenschaftler auf kleine Archosaurier zurück. „Eine geringe Körpergröße erschwert die Wärmespeicherung bei Wirbeltieren, was angesichts der für die Trias charakteristischen klimatischen Extreme ein ernstes Problem darstellt“, schreiben die Studienautoren. Aus demselben Grund, nämlich den kleinen Körper warm zu halten, könnte etwa zur selben Zeit bei den Vorfahren der Säugetiere das Fell entstanden sein. (dpa)